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母亲的同理心与催产素基因的表观遗传变化有关

我们感觉和理解他人情感或“同理心”的能力是我们亲社会行为(如合作和照顾)的核心。科学家已经认识到两种同理心:认知和情感。认知移情涉及在知识水平上理解他人的情绪,考虑某人的处境以及他们的反应方式(例如,“让自己穿上别人的鞋子”)。另一方面,情感移情是一种情感传染,您在观察某人的表情或其他情绪指标后会本能地感觉到自己的情感。这两种类型都可以强烈预测父母与孩子的行为,并随后影响孩子的心理发展。因此,

关于共情的生物学机制,科学家对催产素(所谓的“爱荷尔蒙”)特别感兴趣。催产素水平高可预示敏感的育儿,但尚不清楚催产素相关基因如何在移情和父母行为上产生变异。一种可能的解释是基因的表观遗传变化-一种在不改变实际DNA序列的情况下改变基因功能的方式。具体而言,催产素基因(称为OXT)中“ DNA甲基化”(在特定位置添加一个称为“甲基”的化学基团)与人的性格特征和大脑结构有关。这就提出了一个问题:OXT能否甲基化影响母亲的同理心?由日本的福井大学的一组科学家(由Akoda Tomoda教授领导)决定在一项发表于Psychoneuroendocrinology的研究中找到答案。

具体来说,科学家们想研究母亲体内OXT的甲基化,大脑结构和同理心之间的关系。为此,他们通过分析57名日本母亲的唾液样本来测量OXT甲基化程度,这些母亲正在照顾至少一个幼儿。此外,他们使用了一种称为“基于体素的形态计量学”的MRI技术来检查与OXT相关的大脑区域的大小甲基化,旨在识别大脑形态与DNA甲基化之间的任何联系。这是被称为“成像表观遗传学”的令人兴奋的新领域的一部分,该领域试图通过将表观遗传学变化与大脑结构和/或功能联系起来来解释行为。最后,他们使用一套完善的心理学问卷来确定他们的认知和情感移情水平。

研究结果表明,OXT甲基化与母亲的“个人困扰”(与严厉的父母教养有关)呈正相关。另外,OXT甲基化与右下颞回中灰质的体积呈负相关。换句话说,催产素基因的高度甲基化降低了颞下回的大脑容量,同时增加了个人困扰。Tomoda教授评论说:“这是第一个发现催产素基因的DNA甲基化与移情之间存在相关性的研究,并且是第一个将该甲基化与移情和大脑结构变化联系起来的研究。”“因此,我们已经对该基因与表型之间的关系或基因表达的物理表现有了非常重要的了解。

研究人员还使用统计分析来发现DNA甲基化是否影响大脑结构的变化,反之亦然。但是他们没有发现颞下回的灰质体积对OXT甲基化和移情有显着影响。这意味着大脑结构似乎并未介导OXT基因的表观遗传变化与同理心之间的关系。

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